Water & Sewer bills set to increase!

| July 28, 2013

$Para leer en Español

By Sandra Figueiredo

Since property values have increased in the last year, Doral property taxpayers and the rest of Miami-Dade County are breathing a little better now that Mayor Carlos Gimenez changed his mind and proposed not to increase the tax rate.  The Commissioners followed suit and voted 8-4 to keep the rate flat. But although the millage will remain the same, there is another rate that will go up in the near future.  Everyone who owns a home or business will most certainly see their water and sewer bill increase. 

jpgAll things considered, it will be a small price to pay when faced with the amount of work required to fix an aging system.   After years of sewage spill accidents, Miami-Dade County has finally reached an agreement with the Department of Justice, the Environmental Protection Agency (EPA) and the Florida Department of Environmental Protection (FDEP).

The signed agreement, known as the consent decree, was recently approved by the County Commission and filed in court.  It forces the County to invest in major upgrades to fix the infrastructure including the wastewater treatment plants and the wastewater pipes in order to eliminate sewer spills.  According to the County, about 42% of the sewer lines are between 25 and 50 years old and they estimate it will cost approximately $1.6 billion to complete the upgrades.  The bulk of the money will be raised by issuing bonds and the balance by increasing water and sewer bills up to 33% in the next five years.  It also comes with a strict deadline: 15 years to complete the overhaul.

This month, as part of the settlement reached by the consent decree, tax payers had to pay a civil penalty of $978,100 ($511,800 to be paid to the United States and $466,300 to the State of Florida.) The county also needs to complete a supplemental environmental project costing over 2 million dollars.  

Miami-Dade’s supplemental environmental project involves the installation of approximately 7,660 feet of sewer lines through an area near the airport which is currently using septic tanks. Businesses there have been unable to connect to the sewer system because of the lack of sewer lines.  According to environmental experts from the EPA, disconnecting industrial users from septic tanks will improve water quality in the Biscayne aquifer and nearby surface waters and prevent future contamination.

Given that the sewer system is separate from the stormwater system, none of the monies from the $1.6 billion price tag can be allocated to improve the flooding that occurs in old areas in Doral when it rains heavily. The city is handling this issue in their own public roads using different funds and by updating the 2009 Storm Water Master Plan.   The stormwater systems in county roads located in Doral will also need to be improved by using yet other county funds.  Those county roads in Doral include 87th Ave., 97th Ave., 107th Ave. and 41st Street among others.

As part of the consent decree, the county will also need to develop and implement management operation and maintenance programs to help ensure the sewer system is properly operated and maintained in the future. By implementing these measures, Miami-Dade is expected to eliminate sanitary sewer overflows from its wastewater collection and transmission system and achieve compliance with federal permits.

Stan Meiburg, the Acting Regional Administrator of the EPA’s Southeastern office, said “sewage overflows are a significant problem in the Southeast because of inadequate and aging infrastructure.” “This agreement demonstrates the county’s commitment to address its sewage problems. Eliminating overflows of raw sewage will comply with the Clean Water Act and benefit the Miami-Dade community by providing a cleaner and healthier environment,” he added.

According to the Justice Department and the EPA, between January 2007 and May 2013, Miami-Dade reported 211 sanitary sewer overflows totaling more than 51 million gallons or the equivalent to 77 Olympic pools.  Such overflows included a number of large volume overflows from ruptured pipes. At least 84 overflows, totaling over 29 million gallons of raw sewage, reached ocean waters near Miami.  During inspections conducted from 2011 through 2013, the EPA also found numerous operation and maintenance violations at one of Miami-Dade’s wastewater treatment plants, amounting to further violations of the federal Clean Water Act. The consent decree calls for the county to submit an Ocean Outfall Legislation Compliance Plan to the Secretary of the Florida Department of Environmental Protection.  This was presented on June 28th, 2013.

Florida Department of Environmental Protection Secretary, Herschel T. Vinyard Jr., says in a statement that “Miami-Dade County is one of the world’s premier resort destinations and is home to America’s Everglades, two aquatic preserves as well as Bill Baggs Cape Florida, Oleta River and The Barnacle Historic state parks. This agreement will bring lasting environmental and recreational benefits to the citizens and visitors of Miami-Dade County by reducing the threats posed by untreated sewage overflows that degrade water quality and contribute to beach closures.”

The County is not alone.  The settlement between the EPA and Miami-Dade County is the latest in a series of Clean Water Act settlements throughout the country. The EPA is looking to implement control plans that will reduce the discharge of raw sewage and contaminated stormwater into U.S. rivers, streams and lakes. According to the agency, the most practical way to reduce the sanitary sewer overflows is by obtaining local utilities’ commitments to implement timely, affordable solutions to these problems.  In fact, the County does have one of the lowest rates in the country.

The settlement, which was lodged in the U.S. District Court for the Southern District of Florida, is subject to public comments and approval by the federal court and is available for viewing at www.justice.gov/enrd/Consent_Decrees.html or at the county website www.miamidade.gov/water  Public comments will be accepted until August 12, 2013.

 

—————- En Español —————

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Aumentarán tarifas de servicios de agua y alcantarillado.

Por Sandra Figueiredo

Dado que los valores de las propiedades han aumentado en el último año, los propietarios contribuyentes de Doral y el resto del condado de Miami-Dade están respirando un poco mejor ahora que el alcalde Carlos Giménez cambió de opinión y propone no aumentar la tasa de impuestos. Los miembros de la Comisión hicieron lo mismo y votaron 8-4 para mantener la tasa fija. Pero si bien el impuesto a la propiedad seguirá siendo el mismo, hay otra tasa que aumentará en un futuro próximo. Todo propietario de una casa o negocio con toda seguridad, verá aumentar la factura de agua y alcantarillado.

Considerando que será un pequeño precio a pagar ante la cantidad de trabajo requerido para solucionar un sistema antiguo. Después de años de vertidos accidentales de alcantarillado, el condado Miami-Dade ha llegado finalmente a un acuerdo con el Departamento de Justicia, la Agencia de Protección Ambiental (EPA) y el Departamento de Protección del Medio Ambiente de la Florida (FDEP).

El acuerdo firmado, conocido como el Decreto de Consentimiento, fue aprobado recientemente por la Comisión del Condado y presentada en la corte. El acuerdo obliga al condado para invertir en mejoras importantes para solucionar la infraestructura, incluidas las plantas de tratamiento de aguas residuales y de las tuberías de aguas residuales con el fin de eliminar los vertidos de alcantarillado. De acuerdo con el condado, cerca del 42% de las líneas de alcantarillado tienen entre 25 y 50 años de antigüedad y se estima que tendrá un costo de aproximadamente $ 1,6 mil millones para completar las actualizaciones. La mayor parte del dinero se incrementará en la emisión de bonos y el balnace mediante el aumento de las facturas de agua y alcantarillado hasta el 33% en los próximos cinco años. También viene con una fecha límite estricta: 15 años para completar la revisión.

Este mes, como parte del acuerdo alcanzado por el decreto de consentimiento, los contribuyentes tuvieron que pagar una multa civil de $ 978,100 ($ 511,800 a pagar a los Estados Unidos y 466,300 dólares al Estado de la Florida.) El condado también tiene que completar un proyecto ambiental adicional con un costo superior a 2 millones de dólares.

Este proyecto implica la instalación de aproximadamente 7,660 pies de tubería de alcantarillado a través de una zona cercana al aeropuerto, que está actualmente utilizando tanques sépticos. Las empresas no ha podido conectarse a la red de alcantarillado, debido a la falta de líneas de alcantarillado. De acuerdo con expertos del medio ambiente de EPA, desconectar  a los usuarios industriales de tanques sépticos mejorará la calidad del agua del acuífero de Biscayne y las aguas superficiales cercanas y ayudará a prevenir una contaminación futura.

Dado que el sistema de alcantarillado está separado del sistema de aguas pluviales, ninguna parte del dinero ( $ 1,600,000,000) puede destinarse a mejorar la inundación que se produce en ciertas zonas de Doral cuando llueve mucho. La ciudad está manejando este problema en sus vías públicas con distintos fondos y mediante la actualización del Plan Maestro de Aguas Pluviales del 2009. Los sistemas de aguas pluviales en las carreteras del condado ubicadas en Doral también tendrán que ser mejoradas mediante el uso de otros fondos del condado. Estas incluyen la 87 Avenida, 97 Avenida, 107 Ave. y la calle 41, entre otros.

Como parte del decreto de consentimiento, el Condado desarrollar e implementar la gestión y operación de programas de mantenimiento para ayudar a garantizar que el sistema de alcantarillado sea operada y mantenida en el futuro correctamente. Mediante la implementación de estas medidas, se espera que Miami-Dade pueda eliminar los desbordamientos de alcantarillado sanitarios de su sistema de alcantarillado y lograr el cumplimiento con los permisos federales.

Stan Meiburg, el administrador regional interino de la oficina del sudeste de EPA, dijo que los “desbordamientos de aguas residuales son un problema importante en el sureste, debido a una inadecuada y envejecida infraestructura”. “Este acuerdo demuestra el compromiso del país para hacer frente a sus problemas de alcantarillado. La eliminación de desbordamientos de aguas residuales cumplirán con la Ley de Agua Limpia (Clean Water Act ) y beneficiará a la comunidad de Miami-Dade, proporcionando un medio ambiente más limpio y saludable”, agregó.

Según el Departamento de Justicia y EPA, entre enero del 2007 y mayo del 2013, Miami-Dade informó de 211 desbordamientos del alcantarillado sanitario por un total de más de 51 millones de galones o el equivalente a 77 piscinas olímpicas. Tales desbordamientos incluyen una serie de grandes desbordamientos de volumen de las tuberías rotas. Al menos 84 desbordamientos, por un total de más de 29 millones de galones de aguas negras, llegaron las aguas del océano, cerca de Miami. Durante las inspecciones llevadas a cabo entre 2011 y 2013,  EPA también encontró numerosas violaciónes de operación y mantenimiento en una de las plantas de tratamiento de aguas residuales de Miami-Dade, asciendiendo a más violaciónes de la Ley Federal de Agua Limpia. El decreto de consentimiento exige al condado presentar un Plan de Cumplimiento de Legislación Ambiental con emisarios submarinos  a la Secretaría del Departamento de Protección Ambiental de la Florida. Este fue presentado el 28 de junio de 2013.

El Secretario del Departamento de Protección del Medio Ambiente de la Florida, Herschel T. Vinyard Jr., dijo en un comunicado que “el condado de Miami-Dade es uno de los destinos turísticos más importantes del mundo y es el hogar de los Everglades de América, así como Bill Baggs Cape Florida, Oleta River y los parques estatales historicos en Barnacle. Este acuerdo traerá beneficios ambientales y recreativas duraderas a los ciudadanos y visitantes del Condado y reducirá las amenazas planteadas por los desbordamientos de aguas residuales no tratadas que degradan la calidad del agua y contribuyen al cierre de algunas playas”.

El Condado no está solo. El acuerdo entre EPA y el Condado Miami-Dade es el último de una serie de asentamientos de ley de aguas limpias en todo el país. EPA está tratando de poner en práctica los planes de control que reduzcan la descarga de aguas negras y pluviales contaminadas en los ríos de Estados Unidos, arroyos y lagos. Según la agencia, la forma más práctica para reducir los desbordamientos del alcantarillado sanitario es mediante la obtención de compromisos de servicios públicos locales e implementar soluciones oportunas y económicas a estos problemas. De hecho, el condado tiene una de las tasas más bajas del país.

El acuerdo, que fue presentada en el Tribunal de Distrito de EE.UU. para el Distrito Sur de Florida, y está sujeto a los comentarios del público y la aprobación por parte de la corte federal.  Se encuentra disponible para su consulta en www.justice.gov/enrd/Consent_Decrees.html  o en la página web del condado www.miamidade.gov/water. Los comentarios públicos serán aceptadas hasta el 12 de agosto de 2013.

 

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